Actividades económicas de los Mayas: cómo era la economía Maya

Los mayas fueron una civilización con más de 4.000 años de historia por lo que es imposible cubrir con totalidad todos sus periodos y describir como fue su economía. Sin embargo, los siguientes son los hallazgos más aceptados sobre la economía maya y sus actividades económicas.

La Civilización Maya fue una cultura mesoamericana en lo que hoy son el Sureste de México y el Norte de Centroamérica, incluyendo por completo la península de Yucatán, entre los años 2000 a.c y el siglo IX. Si bien después de este periodo continuaron algunos poblados Mayas, para muchos investigadores el fin de esta civilización fue en el siglo IX.

Los Mayas fueron una gran civilización con grandes desarrollos en infraestructura, astronomía, matemáticas, artesanías, artes, herramientas entre otros. Contaron con una estructura económica muy dinámica en la que se combinaban elementos de mercado privado, especialización del trabajo, comercio e intervención estatal.

Índice de la publicación

Organización social de los mayas

A diferencia de los Aztecas o Incas, los Mayas nunca fueron un solo Estado o imperio. Por lo contrario contaban con diversas estructuras políticas y sociales, incluyendo varios estados o jefaturas. Además, las organizaciones sociales y políticas variaron mucho en el tiempo entre períodos de dominancia, guerras, alianzas, sumisión etc.

En general, se puede decir que su sistema político era una teocracia en la que el reinado de la élite y sus políticas de producción económica, leyes etc. eran justificadas por la religión. De esta forma los dirigentes, usualmente un rey, tenían poderes totalitarios y contaban con capacidad para desarrollar grandes proyectos de infraestructura sin tener que recurrir al poder militar para obligar a los ciudadanos a trabajar.

Los Mayas estaban separados por dos clases sociales: la elite y el común. Sin embargo, en el esplendor del desarrollo del imperio también surgieron otras clases sociales consideradas de clase media. Tal era el caso de artesanos, soldados, sacerdotes o mercantes. Por ejemplo, era posible para los ciudadanos del común avanzar socialmente si se convertían en soldados respetados.

Actividades económicas de los Mayas

Aspectos económicos y organización económica de los Mayas

La economía de los Mayas dependía de la explotación de recursos naturales de las selvas, ríos y mares y de la mano de obra de la gente del común. El sistema económico de los Mayas era una combinación entre economía de mercado y economía planificada y de tradición.

Por lo que había intercambios privados de bienes entre individuos e incluso entre ciudades, pero también proyectos de gran envergadura dirigidos por la élite como la construcción de templos y palacios. Todo enmarcado en tradiciones de larga data, que entre otras cosas, determinaban la distribución de la tierra, las técnicas de caza, los deportes, los impuestos y los tipos de construcciones.

Si bien no existía una división de labores tan clara como en la actualidad, si desarrollaron algunas profesiones claves en el funcionamiento de la economía maya, desde agricultores o cazadores hasta astronomos o matematicos. Por ejemplo, el comercio de alimentos no se daba directamente entre productores y consumidores, sino que existían comerciantes que facilitaban estas transacciones. 

Actividades primarias y agricultura de los Mayas

El terreno donde se ubicaron los Mayas no era muy fértil, con muy pocos ríos navegables y suelos delgados. Si bien llovía mucho, estas lluvias se concentraban en su mayoría entre junio y octubre y, además, las aguas se filtraban cientos de metros en el subsuelo por la piedra caliza porosa, por lo que la región era muy propensa a sequías. Mucha del agua quedaba de lluvia terminaba en manglares o sumideros, pero eran muy salados como para que sirvieran al consumo humano. Además, solo contaban con con un puñado de animales para domesticar: abejas, patos y perros.

Entre los mayas la tierra era propiedad de clanes o casas de nobles parte de la elite. Estos aseguraban la tenencia de la tierra basándose en que era de sus ancestros y con fuertes lazos hacia ellos, incluso reforzaban estas conecciones con el entierro de los muertos en suelos cercanos a de donde habitaban.

Principales cultivos y técnicas agrícolas de los Mayas

Se cree que la mayoría de la agricultura maya era itinerante, es decir cultivaban un claro selva y cuando los suelos se agotaban abrían otro claro quemando el bosque, continuando de esta forma por varios años hasta que el claro inicial se recuperase. Aunque también tenían cultivos permanentes y técnicas agrícolas de andenes o bancales, similares a los usados por los Incas, en donde usaban paredes de tierra o roca para aplanar zonas montañosas para cultivar.

Los principales productos agrícolas de los Mayas fueron el maíz (como productor principal), semillas de girasol, yuca o casabe, algodón, calabazas, frejol, chile, tomate, cacao, vainilla entre otros.

Si bien criaban patos negros y perros para consumir su carne, la ganadería era mínima por la falta de animales que pudieran ser domesticados.

La cacería y pesca eran más comunes. Cazaban venados, gatos salvajes, pecaríes (cerdos de monte), paca común y otros roedores grandes y pequeños, ardillas, tortugas etc. A los perros también los usaban para cazar.

Las actividades de cacería de los Mayas fueron muy destacables por su mínimo impacto ecológico. Varios estudios han concluido que por más de 2000 años las actividades de caza de los Mayas fueron sustentables. No provocaron caza excesiva, ni reducción de biodiversidad o extinción de especies. Se cree que esto fue gracias a sus creencias en los espíritus guardianes animales que determinaban cuotas y forma correcta de caza.

Actividades secundarias de los Mayas

Economía y comercio de los Mayas

organización social política de los mayas

El comercio de bienes y servicios fue una actividad económica clave de la Civilización Maya. El intercambio de bienes era común en toda la región mesoamericana; entre ciudadanos, ciudades y con otros imperios. Se destacan las rutas de comercio en México Central y las marítimas del Área del Golfo de México.

Los principales bienes comerciados fueron cacao, obsidiana, cerámicas, textiles, herramientas de cobre y piedra, maíz, pescado, chocolate, joyas, piedra caliza, madera, juguetes, papel, libros, armas, cobre, oro, ñame, miel, sal, frejol y aguacate.
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En general el comercio entre grandes ciudades o por fuera del imperio se daba a través del trueque, mientras que las transacciones del día a día entre ciudadanos se daban usando moneda o dinero. En este sentido, era común que se usará el cacao como medio de intercambio.

La actividad comercial fue fundamental para determinar el poder de las ciudades dentro del imperio, por eso era común que los poblados con mayor desarrollo fueran ciudades ubicadas en áreas con acceso a recursos vitales o en el camino de las rutas de comercio. Por ejemplo la ciudad de Tazumal, en el ahora El Salvador, controlaba el acceso a fuentes de obsidianas.

Tazulmal civilizacion maya
Tazumal

Los mercados eran comunes en las grandes ciudades. Similares a los mercados o plazas modernas, eran estructuras permanentes con varios puestos de comercio en donde se vendían principalmente alimentos y herramientas. Incluso contaban con oficiales del gobierno que recogían impuestos y prestaban seguridad.

Usualmente la élite controlaba los mercados a través de impuestos y regulaciones. Ésta a la vez redistribuía la riqueza de los impuestos entre ciertos sectores sociales y políticos, principalmente para mantener sus poderes e influencias.

Los mayas también desarrollaron el comercio internacional. A través del cual la élite, principalmente los reyes, importaban bienes de otras regiones de América como Panamá, Colombia y Los Cerrillos en Nuevo México, Estados Unidos.
Usualmente comerciaban bienes lujosos y no perecederos como piedras preciosas (turquesas). 

Este comercio de grandes distancias era muy complicado, en especial porque los Mayas no contaban con bestias de carga. Los comerciantes simplemente cargaban a sus espaldas los bienes o en canoas cuando se podía. Tampoco se conoce que usarán vehículos de ruedas.

El comercio no solo fue importante para movilizar bienes. Tanto las rutas de comercio intraimperiales como las externas facilitaron el movimiento de personas e ideas.

El comercio continuó hasta los últimos remanentes de los Mayas. En los últimos años del imperio se generalizó el comercio de esclavos y de otros bienes con el Imperio Español. Se conoce, por ejemplo, que los Choles comerciaron achiotes y vainilla con los españoles de la región colonial de Verapaz.

Arte y artesanías de los Mayas

esculturas con jade de los maya
La actividad creativa de los Mayas es muy reconocida. Eran maestros de esculturas con piedras preciosas y de madera, cerámica pintada, murales, joyería, herramientas de obsidiana y piedra entre otros.

La producción de cerámicas y herramientas de piedra eran comunes entre la población general. Estos eran usados ampliamente por su utilidad en la agricultura y supervivencia en general.

El arte Maya era común entre la élite. Preferían obras de color verde o verde azul, era común el uso de jades (roca ornamental verde) en sus esculturas. Tal era su interés por las rocas verdes, que incluso las usaban para decorar sus dientes.

También tallaban madera y pintaban murales vividos. Pero como este tipo de arte se degrada fácilmente, son pocas las obras que sobreviven.

Construcción de los Mayas

campo de juego de pelota de los maya
La región donde se ubicaron los mayas era muy rica en piedra caliza y obsidiana, muy útil para la construcción y la fabricación de herramientas.  Muchas construcciones y obras Mayas sobreviven hasta hoy en día para contar su historia. Las principales estructuras que construyeron fueron palacios y acrópolis en donde vivía la élite, pirámides y templos para sus deidades, observatorios astronómicos y campos de juego de pelota prehispánicos. Las casas de las personas del común no duraban mucho tiempo pues eran construidas con materiales perecederos.

Como las principales estructuras construidas eran para la élite, demandaban una gran cantidad de trabajo por parte de las personas del común. Por ejemplo, para construir la casa de una familia de la élite se requería el trabajo a tiempo completo de más de 100 trabajadores durante 3 meses.

De esta forma, los trabajos de construcción eran comunes entre los Mayas. Habian obreros y carpinteros, pero también por la complejidad de estructuras que alcanzaron a construir debieron haber existido arquitectos y planificadores urbanos.

Los materiales de construcción eran variados y dependían de su disponibilidad. El más común era la piedra caliza, pero también usaban toba volcánica y arenisca e incluso fabricaban ladrillos y cemento.

Sector de servicios de los mayas

Si bien este tipo de actividades económicas no era tan predominantes como en las economías modernas, pues la gran mayoría de la población vivía en una estado de supervivencia buscando suplir sus necesidades inmediatas, sí fueron importantes en el articulamiento de otras actividades económicas y en el desarrollo de los mayores logros técnicos de la Civilización Maya.

Algunas labores del sector de servicios que existieron entre los Mayas fueron matemáticos, consultores de agricultura, maestros, arquitectos, astrónomos, escribos y artistas.

Más:
Actividad económica de México

Principales fuentes:
https://www.academia.edu/1488015/Maya_Hunting_Sustainability_Perspectives_from_Past_and_Present
The Rise and Fall of Market Exchange:A Dynamic Approach to Ancient Maya Economy
http://journals.sagepub.com/doi/abs/10.1177/1469605309338424

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